Ansvarig utgivare
& tillhandahållare
Micheles Kindh
dr.indie@blaskan.nu

Backspegeln

Elmore James — den moderna bluesens skapare

Elmore James.Elmore Brooks, lägg det namnet på minnet eftersom det är synonymt med med den moderna bluesens födelse.Kanske är namnet Elmore James mer bekant för några av er, för det var vad han kom att kalla sig som artist.

Han föddes i Holmes County, Mississippi i januari 1918 som oäkta son till den blott 15-åriga Leola Brooks som försörjde sig som lantarbetare. Pappan, Joe Willie “Frost” James, kunde aldrig bindas till faderskapet men var som det brukar heta en het kandidat. Kort efter födseln flyttade Joe in med Leola och i samma veva adopterade de två en föräldralös pojke som döptes till Robert Holston. Redan i tidiga år visade sig Elmore vara ett musikaliskt barn som redan som tolvåring spelade en ensträngad variant av gitarr som brukade kallas Diddley Bow. Instrumentet har släktskap med det stränginstrument som fördes med över Atlanten med slavarna och på detta spelades det som anses vara förstadiet till musikstilen blues. Diddley Bow har också skapat myter kring olika artister som Elmore James, men också kring storheter som Bo Diddley som började spela instrumentet i tidiga år där instrumentets namn kanske var anledningen till artistnamnet Bo Diddley.

Redan i tonåren spelade Elmore på lokala danser under namn som “Cleanhead” och Joe Willie James efter pappan vars efternamn snart också blev Elmores efternamn. Omkring 1942 gifte sig Elmore James med Minnie Mae, ett äktenskap som trots fler längre fram i livet aldrig formellt upplöstes. Redan 1947 gifte sig nämligen Elmore med Georgina Crump och 1954 var det dags för äktenskap nummer tre med en person endast känd som “Janice”.Det har gått rykten om ett fjärde äktenskap men dessa visade sig senare vara falska. Hur som helst blev Elmore James tack vare det första äktenskapet och frånvaron av skillsmässa stämplad som bigamist, ett brott som vid tidpunkten kunde ha gett fängelse.

Elmore James började tidigt resa runt till olika spelningar runt den amerikanska södern framför allt under 30-talet, men också en bra bit in på 40-talet. Han började sin artistkarriär med att under en kort tid framträda med sin kusin “Homesick” James Williamson, men började snart spela på egen hand. Han spelade under den här perioden runt om i hela den amerikanska södern. Under dessa resor stötte han på andra musiker som var ute på samma vägar och snart hade han lärt känna artister som Arthur “Boy” Crudup, Johnny Temple och Luther Huff med vilka han också spelade. Konserterna bestod mest av spelningar på privata fester och på barer som ordnade danser på helgkvällar.

1937 Hade Elmore James bytt hemadress till Greenville Mississippi för att använda hemmet som nav för sina resor. Han spelade under perioden med storheter som Sonny Boy Williamson, och Robert Junior Lockwood som var en annan gigants illegitime son nämligen Robert Johnsons. Han reste runt och spelade på olika konserter där flera artister framträdde, bland annat alltså Sonny Boy Williamson. På en av dessa spelningar påstås det enligt ihärdiga rykten att Elmore James framförde flera låtar på elgitarr och att Sonny Boy Williamson spelade trummor. Om detta stämmer, ingen har någonsin kunnat bekräfta det, så var alltså Elmore James i så fall årtionden före artister som Muddy Waters med att blanda Delta Bluesen han dittills spelat, med elektriskt förstärkta instrument och uppbackat av trummor. Stämmer uppgiften föddes alltså en ny bluesstil 1939, men som sagt att bekräfta äktheten i påståendet har visat sig vara svårare. Flertalet av varandra oberoende människor har dock hävdat att de var där för att se konserten och att man framförde låtarna på elgitarr och med uppbackning av trummor.

Elmore James.Genom Robert Junior Lockwood mötte i varje fall Elmore James till sist giganten Robert Johnson, en av de ledande bluesartisterna i slutet av 30-talet och början av 40-talet. Robert Johnson hade nyligen komponerat låten I Belive I'll Dust My Broom vilken han spelat in. Elmore James var så imponerad av den att han bestämde sig för att dels ta med den i sin egna repertoar och att själv spela in den. Det senare skulle dock dröja då Robert Johnson kort därefter mördades och Elmore James flydde fältet i skräck för att själv möta samma öde. Istället tog han anställning i sin brors radioaffär och spelade under 1943 till 1945 bara helger och vissa kvällar för att dryga ut inkomsterna. Det var genom jobbet i radioaffären som Elmore James kom i kontakt med det senaste inom teknik. Nya mikrofoner och pickuper som han fick tag på fick honom att börja experimentera med sitt gitarrspelande och snart hade han utvecklat det sound som var så unikt för Elmore James. Mixen mellan deltabluesens mer traditionella musik, elektriska instrument framför allt gitarrer och trummor gjorde honom både först och unik. Snart hade ryktet om hans stil spritt sig och han började runt freden 1945 att bli en kraft att räkna med som etablerat sitt namn som en av de nya mer spännande bluesmusikerna och bluesgitarristerna som dåtiden kunde bjuda på.

Han tog också under samma period ett kort tag värvningen i armén men med freden 1945 behövdes inte hans tjänster där längre, men han deltog till exempel innan dess i striderna mot japanerna om Guam. Han återförenades istället med sina gamla vapendragare Sonny Boy och Homesick James som hade skaffat sig en utkomst genom att spela sin musik i radio. I Helena Missouri framförde Elmore James sin version av Dust My Broom som den nya titeln löd för radiostationen KFFA, men vid tidpunkten väckte den ingen större sensation. Elmore James fortsatte dock spelningarna, det var en trygg inkomstkälla och 1951 kontaktades han av Lillian McMurry som var en oberoende skivproducent. Intresset för hans version av Dust My Broom hade väckt tanken på att spela in den som single vilket snart förbereddes. Elmore var dock blyg och hämmad och kände sig obekväm i studion så Lillian McMurry lurade honom att tro att inspelningen som skedde, bara var en repetition och utan att han visste om det hade han snart spelat in sin första inspelning. Upptäckten av tricket ledde dock till en brytning mellan Elmore James och producenten och singlen gavs därför ut med en annan grupp på b-sidan eftersom Elmore James vägrade att spela in något mer.

Väl utgiven blev dock singlen en framgång, som bäst nådde den plats nio på en nationell r & b-lista. Samma år, 1952, ledde det dessutom till att han senare det året skrev på kontrakt för de i branschen kända bröderna Bihan som drev Modern Records. Han flyttade dessutom till Chicago med sitt band Broomdusters för att komma närmre den starkt växande r & b-scenen där. Broomdusters bestod av Little Johnny Jones på piano och Odie Payne på trummor och var från början medmusiker till Tampa Red, en bluesartist som Elmore lärt känna under sina turnéer på 40-talet. Elmore James tog över dessa två musiker som ett musikaliskt arv från Tampa till Elmore och snart hade trion etablerat sig i Chicago där de började spela in en rad nya inspelningar. Förutom bröderna Bihan spelade han in vissa inspelningar åt bluesjätten Chess Records vars huvudsäte var just Chicago. Han hade nu blivit en etablerad artist vars rykte och stjärnstatus växte vartefter de nya inspelninarna kom ut. Det var framför allt hans unika stil med blandningen av deltabluesens traditionella sound, med elgitarrens möjligheter till nya musikaliska uttryckssätt och trummornas uppbackning som gjorde honom så speciell.

En av de bekantskaper Elmore James gjorde under sina första stapplande år som skivartist, var Ike Turner som senare kom att bilda duon Ike & Tina Turner.Ike Turner var den som förmedlade kontakten med bröderna Bihan och under de första inspelningarna för Modern Records spelade den unge och talangfulle då bluesmusikern Ike med i bandet. Piano och gitarr som var Ikes huvudinstrument blev ett välkommet tillskott till bandet och i några av dessa tidiga inspelningar fick Ike visa vilken bluesmusiker han var. Elmore James musikaliska karriär gick nu som på räls och gick från klarhet till klarhet. När han 1959 bytte kontrakt till Fire Records gjordes några av hans allra bästa inspelningar som till exempel The Sky Is Crying. Hans liv gick däremot åt motsatt håll, för redan från unga år var Elmore James inte direkt främmande för allehanda droger som alkohol och det finns de som till och med pekar ut honom som en tillverkare av denna delikata vara. Ett känsligt kapitel i spritförbudets amerika under 30-talet. Whiskey i varierande kvalitetsgrader flödade och kan till och med ha spelat en avgörande roll i förkortandet av Elmore James liv. Flera bandkollegor och vänner dog en alltför tidig död då alkoholen tog över deras liv. Willie Love och Johnny Jones var två av de som tidigt lade näsan i vädret. Också Homesick James som länge var Elmore James kompgitarrist, utvecklade snart ett problem utöver det normala och snart hade också han brutits ned i alltför unga år. I kombination med att Elmore James redan under 30-talet blev känd som en bilförare som fick biltjuvar att framstå som oskyldiga söndagsbilister, hade han snart skaffat sig ett rykte som mer än bara en musiker. Han hade helt enkelt fått stämpeln som en ovanligt destruktiv figur efter 30-talets hembränning och myckna drickande, det vill säga en bluesmusiker och en farlig figur som inlett sin resa ner i fördärvet i varje fall om de gudfruktiga sydstatsborna fick säga sitt. Så länge han fortsatte att brilliera med sin musik var detta dock ett faktum som många förbisåg eller valde att inte se. Låtar som Look Yonder Wall, Bleeding Heart, Strangers Blues, Done Somebodey Wrong skänkte honom oförglömlighet såväl som förlåtelse för hans personliga brister. Under den mest häktiska perioden av hans karriär återvände Elmore James till den amerikanska södern och det var under en av dessa resor som han uppsökte läkare för en del problem han haft under den senare tiden. Efter en genomgång och diagnos fick han det tragiska beskedet att ett medfött hjärtfel och hans hårda leverne börjat ta ut sin rätt, hans kropp hade börjat lägga i backväxeln. Trots enträgna försök från omgivningen att omvända Elmore till ett mer sunt leverne, fortsatte han att leva sitt liv som om inget hade hänt. Tvärtom tilltog hans drogintag och det var då framför allt spriten som fortsatte att flöda. Det oundvikliga slutet närmade sig då hjärtat började protestera mot levernet och deklarerade detta genom att ge honom en hjärtattack bara 45 år ung. Men inte ens detta stoppade honom och när han fick sin tredje hjärtattack 1963 packade kroppen ihop. Elmore James hade gått ur tiden.

Få bluesartister har blivit så legendariska som Elmore James. Mycket beroende på hans nyskapande sound är han en del av den yttersta blueseliten än i denna dag. Med sin nydanande stil beredda han vägen för artister som Howlin' Wolf, Muddy Waters och B B King. Särskilt hans slideteknik har blivit något av en legend för många, i kombination med mycket sustain fick hans spelstil en kristallklar krispighet som än idag i många stycken är oöverträffad. Många vita artister både inom rock och bluesgenrerna har en hel del att tacka Elmore James för, sanningen är att utan en artist som bland annat Elmore James hade det aldrig blivit vare sig någon modern blues i till exempel Muddy Waters anda. Inte heller hade det blivit någon rockmusik som till exempel den engelska bluesscenen från 60-talet vars musik hade en hel del släktskap med Elmore. Som en av skaparna av den elektriska bluesen var han en pionjär, hans gitarrteknik och spelstil nyskapande och som sammanlänkare av en traditionell stil och en för tiden futuristisk var han långt före sin tid. Elmore James är helt enkelt en i allra högsta grad levande legend trots att han dog det där sorgens år 1963.

Låtskatten Elmore James lämnade efter sig har inte bara inneburit ett stort steg framåt i musikens utveckling, utan också gett andra artister både inspiration och möjlighet att göra egna tolkningar. George Thorogood och Eric Clapton är några av de som spelat in Elmore James inspelningar men som oftast kommer ingen i närheten av originalen som härskar i ensamt majestät.

Visst såg många Elmore James samtid honom som synden reinkarnerad, visst levde han ett både tragiskt och självdestruktivt liv där framför allt spriten till sist knäckte honom och visst levde han ett kort och intensivt liv som inte alltid var mönstergillt. Trots detta har han blivit förlåten till den grad att han har fått en gravplats med en minnessten i sin hembygd. Åker man highway 55 mot Holmes County State Park och viker av och följer Newport Road kommer man efter en stund till New Port Church inte långt från Pine Grove. Ytterligare ett av dessa mål för musikälskare som det vimlar av i USA, där man kan följa de vägar som i detta fallet en gång Elmore James en gång körde på för att komma till de olika spelningarna. Med den musikskatt och den mytologi som omger historierna om bland annat personer som Elmore James är det väl värt en resa som för oss som älskar blues mycket väl fungerar som en pilgrimsresa.

Dr. Da Capo